Archive for junio 14th, 2012

La NASA lanza su ‘cazador’ de agujeros negros

jueves, junio 14th, 2012

La NASA lanza su 'cazador' de agujeros negros

La NASA ha lanzado este miércoles su ‘cazador’ de agujeros negros, un potente telescopio de rayos X con el que espera estudiar mejor estos misteriosos objetos celestes (se calcula que dos de cada tres agujeros negros permanecen ocultos a los ojos de los científicos debido a las nubes de gas y al polvo que los tapan).

A diferencia de otras misiones, el telescopio NuSTAR (Nuclear Spectroscopic Telescope Array) no ha sido lanzado desde una base terrestre, sino desde un avión, un método bastante más económico que ha logrado reducir el presupuesto de esta misión a unos 165 millones de dólares (131 millones de euros). Y es que en estos tiempos de recortes presupuestarios que corren, la NASA se ha apretado el cinturón y ha desarrollado una serie de programas de (relativamente) ‘bajo coste’. NuSTAR es una de estas misiones ‘low cost’ y se enmarca dentro de su pequeño programa de exploración espacial, cuyo objetivo es lanzar misiones científicas a un coste más bajo.

Recraeción del telescopio NuSTAR. | NASARecreación del telescopio NuSTAR. | NASA

NuSTAR ha despegado este miércoles desde las Islas Marshall, en el Océano Pacífico, a bordo de un cohete ‘Pegasus X’, que iba acoplado al avión ‘Stargazer’. Cuando el avión se encontraba a una altitud de 11.900 metros, soltó el cohete, fabricado por Orbital Science Corporation. El lanzamiento se ha producido desde Kwajalein Atoll y ha sido retransmitido en directo desde la página web de la agencia espacial estadounidense.

Despegue a bordo de un avión

El avión ‘Stargazer’ despegó hacia las 16.30 (hora peninsular española). Estaba previsto que el avión soltara el cohete ‘Pegasus X’ una hora más tarde, aunque la operación se pospuso media hora. Finalmente, el cohete se separó del avión a las 18 horas.

Como se muestra en el vídeo que recoge un lanzamiento de prueba, cinco segundos después, comenzó la primera fase del cohete, que duró unos 70 segundos. Tras la segunda fase, que se prolongó durante un minuto y medio, el cono en el que viajaba el telescopio se preparó para liberarse del cohete. 13 minutos después de su caída del avión, NuSTAR se separó del cohete ‘Pegasus’ para colocarse en su órbita final. El telescopio estará situado a una altura aproximada de 600 kilómetros y con una inclinación de seis grados.

Una vez que se encuentre en su posición, el telescopio desplegará sus antenas solares mientras el sistema de satélites que controla su orientación lo estabiliza. Los científicos de la NASA creen que NuSTAR comenzará a operar dentro de un mes.

Explorar la Vía Láctea

Con el lanzamiento de NuSTAR, la agencia estadounidense pretende llenar un hueco en el abanico de los telescopios que están operativos en la actualidad. La óptica y los detectores con los que está equipado son más sensibles a energías altas que otros telescopios, como ‘Chandra’, del a NASA, o ‘XMM-Newton’, de la Agencia Espacial Europea (ESA). NuSTAR será el primer telescopio espacial capaz de proporcionar imágenes cósmicas a partir de rayos X a muy alta energía (el mismo tipo que se usa en aplicaciones médicas o en los escáneres de los aeropuertos).

Su misión consistirá en explorar el centro de la Vía Láctea, una zona muy difícil de estudiar, y realizar observaciones fuera de nuestra galaxia. A partir de estos datos, se podrá realizar un censo de estrellas moribundas y agujeros negros de diferentes tamaños. También recabará datos sobre jóvenes supernovas para intentar comprender cómo explosionan las estrellas y cómo se crean.

Los agujeros negros no pueden observarse de forma directa. Los astrónomos los detectan a través del efecto que producen en el material que los rodea. Los científicos creen que prácticamente todas las galaxias albergan agujeros negros, muchos de ellos con una masa millones de veces superior a la de nuestro Sol. El campo gravitatorio que ejercen es tan poderoso que se tragan las estrellas, polvo y gases de su entorno.

Durante una rueda de prensa el mes pasado, Paul Hertz, director del departamento de astrofísica de la NASA, resumía así el objetivo del nuevo telescopio: «NuSTAR va a ayudarnos a comprender cómo ha evolucionado nuestro universo desde el Big Bang hasta convertirse en lo que es en la actualidad».

FUENTE: EL MUNDO (Teresa Guerrero)

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La sonda Cassini detecta lagos ‘tropicales’ en Titán, una luna de Saturno

jueves, junio 14th, 2012

Imagen de Titán captada por Cassini. | Nasa

Imagen de Titán captada por Cassini. | Nasa

La sonda Cassini ha fotografiado una gran mancha oscura entre los trópicos de Titán, la luna más grande de Saturno, que podría estar compuesta por varios lagos de metano líquido, según informó hoy la revista científica «Nature».

Los científicos ya habían observado la presencia de lagos de metano, un tipo de gas natural, en los polos de Titán, pero hasta ahora no se había hallado ninguno en sus regiones ecuatoriales, que en su mayoría son áridas y con grandes extensiones de dunas.

El equipo, liderado por la investigadora Caitlin Griffith, de la Universidad de Arizona (EEUU), analizó el 17% de la superficie tropical de Titán, una región comprendida entre 20 grados de latitud norte y 20 grados de latitud sur.

Conjunto de lagos y pantanos

En este área, las imágenes proporcionadas por la sonda Cassini, que orbita Saturno desde 2004, han permitido detectar una mancha negra de 2.400 kilómetros cuadrados, formada por pequeños óvalos más oscuros, que constituirían un conjunto de pequeños lagos y pantanos, dispersos por la superficie tropical de Titán.

«Tenemos pruebas de la existencia de una región uniformemente negra, que indicaría la presencia de un lago tropical con una profundidad mínima de un metro y de un puñado de estanques más pequeños y menos profundos, similares a los pantanos terrestres, con una profundidad entre el tobillo y la rodilla», explicó a Efe Griffith.

Los lagos descubiertos ahora serían, por tanto, menos profundos que los que los científicos hallaron en los polos, cuya profundidad estiman en hasta 2 metros.

«Titán nos resulta familiar. Su superficie ha sido erosionada por el clima y tiene lagos, canales fluviales y dunas. Además, su atmósfera es capaz de generar nubes que pueden alcanzar cuatro veces el tamaño de las mayores tormentas que se producen en la Tierra«, describió Griffith.

En 2011, la cámara sensible al infrarrojo que incorpora la sonda Cassini permitió detectar signos de una lluvia de metano sobre las dunas cercanas al ecuador de Titán.

GRandes reservas subterréneas de metano

Sin embargo, Griffith y sus colegas no creen que este sea el origen de los lagos y apuestan por una nueva teoría.

En su opinión, los lagos tropicales de Titán se habrían formado gracias a la existencia de grandes reservas subterráneas de metano líquido, que durante los últimos 10.000 años habrían suministrado este material a la superficie.

El descubrimiento de un lago en esta región en concreto «sugiere que existe una fuente subterránea de metano que fluye a la superficie y humedece el suelo. En esencia, esto significaría que habría oasis en Titán».

«En las latitudes tropicales el metano se evapora rápidamente y es transportado hacia los polos, por lo que la existencia de lagos tropicales requiere que haya una fuente subterránea que reponga el metano perdido por la evaporación y la migración hacia los polos», detalló la investigadora.

FUENTE: EL MUNDO

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China selecciona a la primera mujer ‘taikonauta’ que volará en una misión espacial

jueves, junio 14th, 2012

El cohete chino que lanzará a la primera mujer 'taikonauta'. | AFP

El cohete chino que lanzará a la primera mujer 'taikonauta'. | AFP

Nada más llegar al poder, Mao Zedong aseguró que en la China comunista las mujeres sostendrían «la mitad del cielo». Décadas después, el Gobierno chino se dispone a cumplir aquella promesa igualitaria. Literalmente: Liu Yang está a punto de convertirse en la primera mujer del país en viajar al espacio.

La elegida tiene 34 años y fue oficial de aviación antes de ser elegida junto a una compañera para unirse al programa de formación de astronautas chinos en 2009. La prensa local asegura que es capaz de pilotar cuatro modelos de avión diferentes, además de contar con «la madurez física y mental para soportar extremas situaciones de estrés». Liu será acompañada en su trayecto por dos varones que viajaran con ella a bordo de la nave Shenzhou-9.

Pekín no ha anunciado la fecha exacta del lanzamiento, pero todo indica que es inminente después de que la nave haya sido trasladada a la torre de despegue en la base de Jiuquan, noroeste de China.

Liu Yang. | Xinhua

Liu Yang. | Xinhua

La misión forma parte de los intentos del régimen comunista de liderar la carrera espacial a medio plazo, un proyecto que incluye los ambiciosos proyectos de construir una estación espacial permanente en la próxima década y colonizar la luna en un futuro lejano. El primer viaje tripulado, logrado en 2003, situó a China en la elite espacial junto a rusos y estadounidenses.

La nueva misión quiere ir un paso más allá al lograr el acoplamiento de la Shenzhou-9 al laboratorio espacial Tiangong-1. Dos de los ‘taikonautas’, como se conoce a los astronautas chinos, pasarán de una cápsula a otra, mientras un tercero se quedará en la nave en previsión de emergencias. La misión durará 13 días y la participante femenina contará con habitación y baño independientes, según ha informado el diario honkonés South China Morning Post.

El proceso de selección de la primera mujer astronauta china incluyó requisitos como los de estar casada, no tener caríes, carecer de cicatrices -en el espacio pueden abrirse- y no tener un fuerte olor corporal que hiciera menos llevadera la convivencia en el espacio reducido de la Shenzhou-9.

El éxito de la operación convertiría a la piloto en una heroína nacional, como ya ocurrió con el primer astronauta chino que viajó al espacio, Yang Liwei. El Gobierno chino cuida al detalle la información sobre su programa espacial, que tiene el propósito adicional de favorecer la propaganda del Partido Comunista. El propulsor que pondrá la nave en órbita, por ejemplo, es la última versión de su conocido cohete Larga Marcha, bautizado en recuerdo de una de las gestas comunistas durante la guerra civil que llevó a Mao Zedong al poder en 1949.

EEUU recela de los planes espaciales chinos, que según sus diplomáticos podrían ser una tapadera para desarrollar avanzados misiles balísticos. Pekín también acusa a los americanos de militarizar el espacio, dentro de un pulso que el célebre físico ruso Roald Sagdéev cree que podría dar lugar a una Guerra Fría espacial. Las dudas estadounidenses difícilmente ralentizarán los planes de Pekín, que ve en la carrera espacial una forma de ganar prestigio internacional y desarrollar industrias tecnológicas punteras.

«Queremos que la humanidad gane con nuestros avances«, aseguraba la semana pasada Cheng Jingye, representante permanente de China ante la ONU, reiterando que la intención de su país es seguir una política espacial inclusiva y sin fines militares.

FUENTE: EL MUNDO (David Jiménez)

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