Archive for julio, 2011

Un pequeño asteroide ‘troyano’ en la órbita de la Tierra

Sábado, julio 30th, 2011
Vídeo: Nature | Foto: Paul Wiegert, The University of Western Ontario.

Vídeo: Nature | Foto: Paul Wiegert, The University of Western Ontario.

Se conocen como asteroides ‘troyanos’ y comparten órbita con algunos planetas. Hasta ahora los astrónomos sólo los habían detectado en Júpiter, Marte y Neptuno. Pero la Tierra también cuenta con un pequeño asteroide que la acompaña en su viaje alrededor del Sol. Mide 300 metros de diámetro y ha sido bautizado como ‘2010 TK7’.

El hallazgo, publicado esta semana en la revista ‘Nature’, ha sido posible gracias al telescopio infrarrojo del satélite WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer), que desde que fue lanzado por la NASA, en 2009, ha hecho posible detectar más de 500 objetos celestes cercanos a la Tierra. Además de asteroides, el mapa del cielo en infrarrojo elaborado por WISE ha permitido a los astrónomos localizar cometas, encontrar las estrellas más cercanas y las galaxias más luminosas.

Al analizar las órbitas de los cientos de objetos cercanos a nuestro planeta, los autores de este estudio, liderados por el investigador Martin Connors, de la Universidad de Athabasca (Canadá), identificaron el año pasado un candidato a asteroide ‘troyano’ (se denominan así porque eran bautizados con nombres relacionados con la Guerra de Troya).

Tras realizar nuevas observaciones mediante telescopios terrestres, los astrónomos confirmaron el pasado mes de abril que, en efecto, se trataba de un ‘troyano’. Está situado por delante de la Tierra, en su misma trayectoria alrededor del Sol. Según calculan, su órbita es estable durante, al menos, 10.000 años.

El matemático Joseph-Louis Lagrange descubrió en 1772 que pequeños objetos celestes podían compartir de manera estable la órbita de un planeta si permanecían en torno a los denominados puntos de Lagrange L4 y L5, a una distancia de 60º por delante y por detrás del planeta. Sin embargo, hubo que esperar a 1906 para que Max Wolf describiera el primer asteroide ‘troyano’, que fue denominado ‘588 Aquiles’,

Como la gran mayoría de los objetos de estas características descubiertos posteriormente, se encontraba en la misma órbita de Júpiter. A partir de 1990 comenzaron a hallarse ‘troyanos’ en Marte y Neptuno.

Difíciles de detectar desde la Tierra

La existencia de asteroides ‘troyanos’ en estos tres planetas hizo que los astrónomos se preguntaban si el nuestro también contaría con estos acompañantes. Sin embargo, estos objetos son difíciles de detectar por los telescopios terrestres en el cielo diurno, por lo que hasta ahora no se había localizado ninguno. Los astrónomos aún no saben cómo se originaron y barajan varias teorías.

En total se han descrito más de 4.000 ‘troyanos’, aunque los científicos creen que hay cientos de miles de asteroides de diferentes tamaños compartiendo órbita con los planetas del Sistema Solar, muchos de ellos con diámetros superiores a 2 kilómetros.

El comportamiento futuro de estos objetos celestes es impredecible. Un estudio publicado en 1997, también en la revista ‘Nature’, sugería que algunos grandes asteroides que comparten trayectoria con Júpiter pueden ser expulsados de la órbita y llegar a colisionar con la Tierra. Según calcularon los investigadores de este estudio, alrededor de 200 asteroides ‘troyanos’ de más de un kilómetro de diámetro ya habían salido de la trayectoria de Júpiter. El choque con nuestro planeta, si llegara a ocurrir, podría tardar millones de años en producirse.

FUENTE: EL MUNDO (Teresa Guerrero)

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El dinosaurio que cambia la historia de las aves

Sábado, julio 30th, 2011

Esqueleto fósil del terópodo encontrado en China.| 'Nature'

Esqueleto fósil del terópodo encontrado en China.| 'Nature'

El hallazgo del esqueleto de un fósil de terópodo, de hace 150 millones de años, en China, ha dado un vuelco a lo que hasta ahora se ha sabido sobre las primeras aves que volaron sobre la Tierra, e incluso a la propia definición de lo que es o no un ave.

El fósil ha sido bautizado como ‘Xiaotingia zhengi’ y es un pariente del género de los ‘Arqueoptérix’, que desde hace 150 años se consideraba el ave más primitiva. Desde entonces, cuando aún vivía Charles Darwin y se consideró el eslabón perdido que las relacionaba con los reptiles, se han encontrado hasta 10 ejemplares en Alemania, cuyas características acabaron considerándose el paradigma de las primeras aves del planeta.

Pero este papel estelar de los ‘Arqueoptérix’ ha tocado a su fin con el ‘X. zhengi’, un terópodo de menos de un kilo de peso que vivió en el Jurásico en la región donde se encuentra la Formación Tiaojishan, una mina de fósiles de la provincia de Liaoning.

Sus descubridores -Xing Xu, Hailu You y Fenglu Han- publican en ‘Nature’ esta semana que su terópodo no es un ave, pero tiene unas alas tan robustas y emplumadas como las que hasta ahora sólo se atribuían a las aves. Sin embargo es un Deinonicosaurio, un pequeño y feroz dinosaurio, como aseguran que también serían los ‘Arqueoptérix’, con los que comparten esta característica. Es decir, ninguno de dos los estaría en la filogenia de las aves y pasarían a formar parte del extenso grupo de dinosaurios con plumas.

Para el catedrático de Paleontología José Luis Sanz se trata de una hipótesis “muy interesante”, puesto que acaba con la convención científica de lo que se considera un ave y lo que no, si bien apunta que en los últimos años se están descubriendo un gran número de dinosaurios emplumados en China de los que aún no se ha hecho un estudio exhaustivo. “Cada vez tenemos más animales con caracteres más similares y es más difícil establecer definiciones”, explica el investigador, director del yacimiento de Las Hoyas (Cuenca).

FUENTE: EL MUNDO (Rosa M. Tristán)

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Tequila para producir biocombustibles

Sábado, julio 30th, 2011
Horno de tequila en una hacienda de Jalisco, México. | S. Shebs

Horno de tequila en una hacienda de Jalisco, México. | S. Shebs

  • El etanol derivado de la planta del agave podría servir para biocombustibles
  • La mayor parte del etanol usado como sustituto del petróleo se extrae del maíz
  • A partir de la planta del agave se obtienen licores como el tequila

El tequila, todo un icono de la cultura mexicana, una bebida que la gran mayoría asocia a noches de juerga y desenfreno y, a menudo, presente en comedias norteamericanas taquilleras, podría tener otros usos que no sólo se limitan a alguna borrachera puntual.

En el marco de une estudio publicado en ‘Energy and Environmental Science’, un grupo de investigadores ha descubierto que las plantas del desierto que se utilizan para destilar tequila podrían servir para reducir las emisiones de los medios de transporte proporcionando algo parecido a un ‘cultivo’ de biocombustible.

Aumento del precio del maíz

Oliver Inderwildi, profesor de la Universidad de Oxford, explica que el agave cuenta con una característica importante, que es el hecho de que “puede crecer en el desierto y en terrenos marginales, pero no en áreas cultivables”, lo que implica que no desplazaría las cosechas de comida.

La mayor parte del etanol que se utiliza como sustituto del petróleo se extrae del maíz, especialmente en los EEUU. Esta práctica ha sido muy criticada ya que supone que ha supuesto un aumento desorbitado del precio del grano. Una investigación reciente ha demostrado que las leyes que obligaban a añadir biocombustibles al petróleo y el diésel fracasaron de manera notable.

El estudio pone de manifiesto que el etanol derivado del agave podría producirse en tierras calientes y secas. Además, su impacto en el medio ambiente sería bastante reducido.

Ensayos en Jalisco

El agave es una planta que produce elevados niveles de azúcar. Por eso los científicos han diseñado una infraestructura hipotética en Jalisco, el Estado por excelencia del tequila. Ahí lograron convertir los azúcares en combustible.

Inderwildi destaca que este es el primer estudio completo del ciclo de la energía y de los gases de efecto invernadero en el etanol derivado de la planta del agave. Se ha tenido en cuenta cada etapa del ciclo de producción: desde el uso de fertilizantes hasta los lubricantes de la maquinaria pasando por la electricidad generada al quemar los residuos.

Andrew Smith, un científico de la Universidad de Oxford que también participó en la investigación lo confirma: “las características del agave favorecen la producción bioenergética”. Añade que “en un mundo en el que las tierras cosechables y el agua escasean cada vez más, estas son propiedades vitales”.

Ya se están haciendo las primeras pruebas con agave, algunas en Australia. No obstante, algunos expertos piensan que las plantaciones de agave abandonadas en México y África podrían utilizarse para fabricar biocombustible. Antes servían para producir un material utilizado en dianas y cuerda, pero quedó en desuso.

Inderwildi advierte que aunque el biocombustible puede jugar un papel crucial en la reducción de las emisiones de los vehículos, se tendrán que tomar otras medidas para luchar frente al calentamiento global.

FUENTE: EL MUNDO

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Un tercio de los centros del CSIC, condenados a la desaparición

Sábado, julio 30th, 2011

El debate se planteaba como una contienda entre dos púgiles. En una esquina el presidente del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), Rafael Rodrigo, y en la otra el presidente de la Conferencia de Rectores de Universidades Españolas (CRUE) y rector de la Universidad de Cantabria, Federico Gutiérrez-Solana.

Ambos han participado en Santander en una mesa redonda en el marco del Encuentro ‘Políticas para la excelencia científica en España’ celebrado en la Universidad Internacional Menéndez Pelayo (UIMP) y el objetivo de la sesión era plantear los retos y las debilidades de los dos organismos más musculosos del sistema científico español. Entre las universidades y el consejo producen el 80% de los resultados científicos de España.

“Un tercio de los centros del CSIC habrá que cerrarlos, otro tercio habrá que mejorarlo y otro tercio ya está en un buen nivel”, aseguró Rafael Rodrigo, presidente del CSIC. “No quiere decir que será necesario cerrar 42 de los 128 centros del CSIC de forma matemática, sino que el porcentaje se acercará a esa cifra”.

El cierre de centros no conduce a una reducción del personal investigador, según explicó Rodrigo a ELMUNDO.es, pero sí a una reasignación. Ese es el camino para lograr centros de excelencia, lo que no quiere decir que todos los centros tengan que ser excelentes, “eso tampoco sería bueno”. “Se trata de una remodelación a medio plazo, no inmediata. El cierre no es obligatoriamente malo. Desde hace seis años, el CSIC ya ha cerrado o remodelado cerca de 30 centros”.

La Ley de Ciencia

La ministra de Ciencia e Innovación, Cristina Garmendia, ya señaló hace algunos meses durante un encuentro reducido con periodistas que la Ley de la Ciencia (entonces aún no había sido aprobada) permitiría una mayor movilidad de los investigadores entre institutos y que inevitablemente habría un efecto imán para los científicos más brillantes hacia los mejores centros de investigación. La ministra Garmendia reconoció que esto podría conducir hacia una descapitalización intelectual de algunos centros que los conduciría al cierre.

El presidente de los rectores, Guitiérrez-Solana, señaló que los centros situados en el top 50 mundial tienen sistemas de gobernanza que permiten la atracción de talento. Pero, aseguró, hay que tener confianza en que ese es el modelo correcto y la sociedad tiene que invertir en él. “Nos gustaría ser como el Instituto Max Planck en Alemania o como la Academy of Sciences de Canadá. Pero nuestro modelo a largo plazo es mejor que el del Max Planck”, dijo Rodrigo.

Por otra parte, la endogamia y la excesiva rigidez del sistema de investigación universitario fue uno de los puntos más criticados para poder alcanzar la excelencia científica en estos centros. En España, el 95% de las plazas de personal docente investigador las ganan candidatos internos, mientras que en Estados Unidos esta cifra se sitúa en el 7%. Gutiérrez-Solana aceptó la crítica y reconoció que ese es uno de los grandes problemas de la investigación universitaria. “En España casi el 100% de los profesores universitarios son nacionales y esa es una de las cosas que la universidad puede cambiar para revertir la situación”, explicó.

Precisamente en estas fechas se está ultimando en el Ministerio de Educación el Estatuto del Personal Investigador (PDI) que regulará la actividad de profesores e investigadores en las universidades. Y el borrador ya ha inquietado a la comunidad científica que está recogiendo firmas desde hace semanas en contra de las medidas contempladas en el documento.

FUENTE: EL MUNDO (Miguel G. Corral)

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El Atlantis se acopla por última vez a la Estación Espacial Internacional

Lunes, julio 11th, 2011

Culminación de la maniobra de atraque del Atlantis en la EEI. | Reuters

Culminación de la maniobra de atraque del Atlantis en la EEI. | Reuters

  • Ha sido el 12º encuentro entre el transbordador y el complejo orbital.
  • La nave ha hecho 32 vuelos espaciales en 26 años en activo.
  • Ha pasado casi 300 días en el espacio y ha recorrido 194.000.000 km.

El transbordador Atlantis, en su viaje final y con cuatro astronautas a bordo, se ha acoplado con éxito a la Estación Espacial Internacional (EEI) en una última misión de 12 días que cerrará la era de los transbordadores.

El acoplamiento se ha producido sin contratiempos a las 15:07 GMT (17:07 en España), un minuto más tarde de lo previsto, tras una precisa maniobra de aproximación en la que la nave se ha desplazado apenas a tres centímetros por segundo, según ha informado la NASA.

Lanzado desde Cabo Cañaveral (Florida) el pasado viernes, el transbordador se ha acoplado a la estación cuando volaban a 386 kiómetros sobre la costa este de Nueva Zelanda, según ha informado la Nasa. La televisión de la agencia ha transmitido imágenes de la aproximación en directo.

“Acoplamiento confirmado”, ha señalado poco antes un centro de control desde Houston (Texas). Ha sido el decimosegundo encuentro entre el Atlantis y la EEI y el transbordador número 37 en acoplarse al complejo orbital.

La apertura de la escotilla de la nave espacial ha sido programada para dos horas y diez minutos más tarde, tiempo necesario para comprobar la presión y que no haya riesgo de fugas, ha especificado la agencia espacial norteamericana.

Tradicional tañido

La llegada de la tripulación de la última lanzadera a la EEI -compuesta por el comandante y capitán de la Marina retirado Christ Ferguson; Dough Hurley, piloto y coronel del cuerpo de Infantería de Marina; Sandra Magnus, ingeniera; y Rex Walheim, coronel retirado de las Fuerzas Aéreas- ha sido saludada, como de costumbre, por el sonido de una campana, tradición tomada de la Marina. Posteriormente, tendrá lugar una ceremonia de bienvenida.

El Atlantis ha llegado a la estación una hora antes de la operación de atraque para posicionarse justo 200 pies debajo de la misma. Ferguson ha realizado una pirueta, de aproximadamente nueve minutos, para exponer el vientre de la nave, cubierto de tejas térmicas, para que tres de los seis astronautas a bordo de la ISS pudiesen fotografiarlo.

El ruso Sergei Volkov, el estadounidense Michael Fossum y el japonés Satoshi Furukawa han empleado el zoom a 1000 mm, 800 mm y 400 mm para fotografiar con detalle dicho escudo térmico.

Estas imágenes de alta definición serán transmitidas al centro de control en Houston para ser sometidas análisis y detectar posibles daños en el revestimiento producidos durante los primeros minutos del lanzamiento.

Trabajo de investigación

Con su llegada, el laboratorio del complejo espacial recibirá un experimento para desarrollar vacunas contra enfermedades gastrointestinales, como la provocada por la salmonella, con el fin de abrir una fase de investigación sobre el comportamiento de estas bacterias en condiciones de microgravedad.

El Atlantis lleva además el módulo multiusos Rafaello, lleno de suministros y piezas de repuesto suficientes para mantener las operaciones de la estación una vez que dejen de funcionar los transbordadores.

Por último, transporta el experimento Robotic Refueling Mission (RRM), diseñado para demostrar y probar herramientas, tecnologías y técnicas necesarias para reabastecer mecánicamente a los satélites en el espacio.

El Atlantis, el cuarto de la flota de transbordadores de la NASA, ha hecho 32 vuelos espaciales en sus 26 años en activo, en los que ha pasado más de 293 días en el espacio y ha recorrido 194.168.330 kilómetros.

FUENTE: EL MUNDO

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El pez que sabe utilizar ‘herramientas’ para comer

Lunes, julio 11th, 2011

Imagen de 'Choerodon schoenleinii' mientras golpea la almeja.| Scott Gardner/Coral Reefs

Imagen de 'Choerodon schoenleinii' mientras golpea la almeja.| Scott Gardner/Coral Reefs

  • El animal golpea una almeja contra una piedra para obtener comida

El submarinista profesional Scott Gardner se tuvo que quedar boquiabierto al oir un extraño ruido, mientras buceaba en aguas de la Gran Barrera de Coral australiana. Se acercó para investigar y se encontró con una escena de lo más insólita: un ejemplar de ‘Choerodon schoenleinii’, una especie de pez de la familia Labridae, sujetaba una almeja en su boca mientras la golpeaba contra una roca.

La concha no tardó mucho en liberar a su ‘inquilino’, que rápidamente fue engullido por el pez. Al terminar, escupió los restos de concha y se fue nadando. Afortunadamente, Gardner tenía una cámara a mano y pudo inmortalizar el momento. Se trata de la primera fotografía de un pez salvaje usando herramientas para alimentarse.

El uso de herramientas suele asociarse a los humanos. No obstante, a lo largo de las últimas décadas se ha detectado que diversos animales también las utilizan. El mono capuchino selecciona rocas que utiliza como ‘martillos’ para abrir semillas, frutas o frutos secos. El cuervo de Nueva Caledonia utiliza ramitas y hojas para doblar e ‘investigar’ las ramas de los árboles, esperando encontrar insectos.

Pero se ha observado que no sólo los primates y los pájaros, sino otros animales como los delfines, los elefantes e incluso los pulpos se sirven de este método para alimentarse.

No obstante, aunque existan numerosos informes que relatan casos de peces que han roto las conchas que protegen a sus presas, golpeándolas contra rocas o coral, llegando a comer erizos de mar, según Culum Brown, investigador de la Unviersidad Macquarie de Sydney y uno de los autores del estudio, ésta es la primera vez que se ha inmortalizado el momento.

Conclusión cuestionada

Según asegura Brown, el ejemplar de ‘Choerodon schoenleinii’ era un ejemplar muy hábil en el uso de su ‘herramienta’. Además, se encontraron restos de concha destruídos en los alrededores de la barrera, lo cuál hace pensar que no es la primera vez que esto sucede. De hecho, los investigadores están sorprendidos porque estos peces suelen pescarse para comer, por eso es curioso que su ruptura de conchas no se haya descubierto antes.

Sin embargo, Elisabetta Visalberghi, primatóloga del Instituto de Ciencias Cognitivas y Tecnológicas de Roma, no está del todo convencida de que este pez sepa usar una ‘herramienta’.Ella apuesta por una definición más precisa de lo que realmente es el uso de utensilios. Visalberghi señala que el animal ha de sujetar la herramienta por sí mismo, en este caso, el pez tendría que ‘sujetar’ la roca. Concluye que no son “verdaderos usuarios de herramientas”.

Brown admite que definir en qué consiste el uso de herramientas es algo controvertido. No obstante, defiende que no se pueden aplicar las mismas reglas a los peces que a los primates o las aves. Para empezar por una razón evidente: los peces sólo tienen sus bocas para ‘trabajar’ con herramientas, y, además, el agua es un medio que plantea dificultades añadidas.

Concluye destacando que “uno de los problemas que supone la actual definición del uso de herramientas es que está creada para los primates“.

FUENTE: EL MUNDO

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