Archive for noviembre 5th, 2008

La Universidad de Valencia descubre cómo se originaron los virus causantes del sida

miércoles, noviembre 5th, 2008

Científicos de la Universidad de Valencia han descubierto que los virus de dolencias infecciosas como por ejemplo el sida o la leucemia son una forma evolucionada de otros virus existentes millones de años antes del que se había admitido.

Los expertos han detectado que, «contrariamente a las tesis previas, el retrovirus (virus cuyo genoma está constituido por RNA que origina un DNA y lo incorpora a la célula huésped) como por ejemplo el VIH-1 (sida) y el VLTH-1 (leucemia) emergieron como paquetes de genes que evolucionan por ellos mismos, denominados transposones, muchísimo antes de la pasada década de los 80, cuando enfermedades como por ejemplo el sida tomaron un enorme impacto social», según explicó Carlos Llorens, investigador del Instituto Cavanilles de la Universidad de Valencia.

Este trabajo acaba de ser publicado en la revista BMC Evolutionary Biology. Los doctores Carlos Llorens y Andrés Moya han descrito la ruta evolutiva de estos de virus, los cuales afectan todos los vertebrados, mediante el estudio de tres proteínas de evolución rápida con otras de evolución constante. Así, han descifrado las relaciones de los virus del sida y la leucemia con tres posibles ancestros del tipo denominado Ty3/Gypsy, existentes tanto en plantas y hongos como en insectos.

FUENTE: 20 MINUTOS

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Científicos sientan las bases de investigaciones sobre el cambio climático y el casquete polar de Groenlandia

miércoles, noviembre 5th, 2008

Investigadores de diversos países han definido, en unas jornadas organizadas en Mallorca por la Fundación Europea para la Ciencia (ESF, en sus siglas en inglés), las bases para iniciar y elaborar investigaciones que determinen con precisión cuánto el cambio climático afecta al derretimiento del casquete polar del sur de Groenlandia y cómo contribuye al aumento del nivel del mar.

La capa de hielo de Groenlandia ha sido el centro de atención de investigaciones recientes sobre el cambio climático, debido a que está mucho más expuesta al calentamiento global inmediato que el casquete polar del Antártico, que es mucho mayor. No obstante, no está claro cuánto contribuye este fenómeno al aumento de los niveles del mar.

En unas jornadas de trabajo organizadas recientemente por la ESF bajo el título ‘Incremento del nivel del mar causado por el casquete polar de Groenlandia’ se ha definido un marco para realizar investigaciones más detalladas al respecto. Las jornadas reunieron a especialistas de diferentes campos como la glaciología, la climatología, la geología, la modelización y la imagen por satélite.

“Los objetivos principales son establecer el nivel de conocimiento actual, priorizar las necesidades de investigación, y elaborar propuestas”, ha explicado el Profesor Tavi Murray, del Grupo de Glaciología de la Universidad de Swansea (Reino Unido) y uno de los responsables de la convocatoria de las jornadas de trabajo.

Si bien observaciones recientes indican que el casquete polar de Groenlandia se está derritiendo rápidamente, no se tiene certeza de cuánto contribuye al aumento de los niveles del mar, como ha explicado otro de los responsables de la convocatoria, Carl Boggild, de la UNIS de Svalbard. “Uno de los desafíos importantes consiste en determinar qué fracción del agua fundida realmente escapa, ya que en muchos lugares el agua fundida simplemente fluye sobre la nieve fría y vuelve a congelarse”, ha señalado Boggild.

Modos de medición

Un modo de terminar cuánta agua está fluyendo es medir no sólo la superficie del casquete polar de Groenlandia, sino también su espesor, si bien esto es mucho más difícil. Alternativamente, puede realizarse un seguimiento del proceso de salida del agua, tanto desde el suelo como mediante satélite, preferiblemente integrando ambos modos, como se discutió en las jornadas de trabajo. Se planteó la necesidad de establecer una base de datos de observaciones realizadas desde el suelo, incluyendo el flujo de agua de deshielo, así como la separación continua de icebergs desde el casquete polar, así como eventos ocasionales, como terremotos bajo el hielo.

Posiblemente, el mayor desafío inmediato identificado en las jornadas es la reducción de los elevados niveles de incertidumbre respecto al comportamiento actual y futuro del el casquete polar de Groenlandia, y la reconciliación de los numerosas informaciones y predicciones contradictorias.

En el caso del agua de deshielo, las estimaciones del total anual varían entre 50 gigatoneladas (GT) y aproximadamente 250 GT, y este nivel de incertidumbre hace que las predicciones prácticamente carezcan de sentido. “Los satélites dotados de sensores láser pueden detectar cambios en la elevación con una precisión de 10 centímetros, pero no consideran la compactación de la nieve”, ha apuntado Murray. “Otros satélites, que utilizan ondas de radio, tienen problemas debido a la penetración de la señal en la nieve. Asimismo, existe un método adicional desde satélite: medir el ‘peso’ de la capa de hielo que cubra áreas demasiado extensas –de modo que también pueda detectarse cambios de peso fuera de la capa de hielo”. Al menos estas fuentes múltiples de datos tienen potencial para combinarse y obtener estimaciones más precisas.

Dadas estas incertidumbres, no está claro ni siquiera lo que depara el futuro próximo al casquete polar de Groenlandia. Como ha indicado Murray, los altos niveles de reducción del espesor que se han observado recientemente en el sur y en torno a los extremos han tomado por sorpresa a los climatólogos, si bien no hay garantías de que continúen produciéndose.

“En la actualidad existe una gran incertidumbre, debido a que las observaciones de reducción del espesor han resultado ser una sorpresa”, ha subrayado Murray. “Básicamente, podemos afirmar que son posibles tres escenarios relativos a la mayor disminución del espesor que se ha observado recientemente. Uno es que continuará agravándose. En segundo lugar, podría mantenerse constante, incluso a pesar de que el clima se haga más calido, y en tercer lugar, la mayor velocidad de reducción del espesor podría detenerse totalmente, y la disminución futura pasar a ser meramente el resultado de la fusión”.

Todavía no se sabe cuál de estos escenarios se producirá, aunque Murray y Boggild están convencidos de que las jornadas de trabajo organizadas por la ESF han preparado el terreno para obtener avances sustanciales.

Fuente: SINC

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Más de 3,8 millones de personas tienen discapacidad en España

miércoles, noviembre 5th, 2008

El número de residentes en España que sufren discapacidad asciende a 3.847.900 (2,3 millones de mujeres y 1,55 millones de hombres), lo que supone el 8,5% de la población. De ellos, 608.000 personas viven solas y 269.000 residen en centros de personas mayores o con discapacidad o en hospitales psiquiátricos o geriátricos. Más de un millón afirma que no reciben ninguna ayuda para realizar las actividades para las que tienen discapacidad.

Estos son algunos de los resultados provisionales de la encuesta del Instituto Nacional de Estadística (INE) sobre Discapacidad, Autonomía personal y situaciones de Dependencia (EDAD) publicada hoy.

El 26,6% del colectivo afirma que no recibe ayudas para realizar las actividades para las que tienen discapacidad. Dentro de este grupo se incluyen el 20% de los 2,8 millones de personas mayores de seis años que afirman tener dificultades moderadas, severas o totales para desarrollar las actividades básicas de la vida diaria. La mitad de quienes afirman tener esta discapacidad señalan que no pueden realizar alguna de estas actividades sin ayuda. Por sexos, el 31,7% de los hombres con discapacidad no recibe ningún tipo de ayuda, frente al 23,2% de las mujeres.

Más de dos millones de personas con discapacidad reciben asistencia, supervisión o cuidados personales y casi millón y medio, ayudas técnicas.

La encuesta actualiza los datos de su última edición, realizada en 1999. Desde entonces, el número de personas con discapacidad se ha incrementado en 320.000, pero este aumento ha sido proporcionalmente inferior al aumento de la población, por lo que la tasa de discapacidad ha caído desde el 9% al 8,5%.

El estudio del INE señala que si bien ha aumentado considerablemente la población mayor de 64 años -un 14,4%-, la mejora de las condiciones sociales y de salud hace que el número personas con discapacidad sea menor de lo esperado y asegura que, en general, la discapacidad aparece a edades más tardías -la edad media de las personas con discapacidad es 64,3 años, mientras que en 1999 era de 63,3-. La discapacidad para las edades inferiores a 65 años afecta de forma similar a como ocurría en 1999, pero lo hace en menor medida en las edades superiores.

La encuesta señala que las tasas de discapacidad de las mujeres son más elevadas que las de los hombres en edades superiores a 45 años mientras que para tramos de edad inferiores, son mayores entre los hombres.

Galicia es la comunidad con la mayor tasa de personas con discapacidad mayores de seis años (11,3%), seguida de Extremadura (11%) y Castilla y León (10,9%), así como de las ciudades autónomas de Melilla (11,9%) y Ceuta (11,3%). Los menores porcentajes se dan en La Rioja (6,2%), Cantabria (7%) e Islas Baleares (7,1%). En cifras absolutas, Andalucía es la región que acoge al mayor número de personas con discapacidad (716.100).

En uno de cada cinco hogares españoles (3,3 millones) vive al menos una persona que afirma tener discapacidad. El patrón más repetido es el hogar de dos miembros donde uno de ellos presenta alguna discapacidad. Tres de cada cuatro cuidadores principales son mujeres, generalmente de entre 45 y 64 años. Sin embargo, a partir de los 80 años, las tareas de cuidadores se reparten equitativamente por sexos. Casi el 80% de los cuidadores residen con la persona que necesita sus cuidados

El 92,7% de las personas que residen en centros residenciales de personas mayores, los específicos de personas con discapacidad y los hospitales geriátricos y psiquiátricos afirman tener alguna discapacidad -93.700 hombres y 175.700 mujeres-. Este colectivo está formado, fundamentalmente, por personas mayores –el 82% tiene 65 o más años y el 60%, más de 80-. El tipo de centro que predomina son las residencias de mayores, en las que viven 216.400 personas con alguna discapacidad (63.000 hombres y 153.400 mujeres).

La dificultad para moverse es la principal discapacidad de los mayores de seis años (6% de la población), seguida de las dificultades para desempeñar la vida doméstica y para cuidarse a sí mismo. Por detrás se sitúan los problemas de audición, visión y comunicación.

Las deficiencias de articulaciones y huesos son la primera causa de discapacidad -afectan 1,5 millones de personas-, y su incidencia es mayor entre las mujeres. Las otras deficiencias más comunes son las del oído (23,8% de las discapacidades), las visuales (21%) y las mentales (19%). Las que provocan por término medio un mayor número de discapacidades en un individuo son las mentales (11,5) y las deficiencias del sistema nervioso (10,2).

La causa más frecuente de las deficiencias es alguna enfermedad -sucede para casi siete de cada 10 personas con discapacidad-. El segundo factor más importante son “otras causas”, especialmente para el tramo de edad de 80 y más años, debido a que en esta rúbrica se incluye el envejecimiento. Le siguen los accidentes y las causas congénitas o problemas en el parto.

Fuente: INESINC

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Un estudio demuestra por primera vez que el calentamiento en los polos está relacionado con la actividad humana

miércoles, noviembre 5th, 2008

Aunque ya son varios los estudios que han desvelado indicios de calentamiento en ambos polos durante las últimas décadas, ninguno ha podido hasta ahora relacionar de forma concluyente el aumento de temperaturas con la actividad humana. Un equipo internacional de científicos ha demostrado ahora, por primera vez, que la subida de las temperaturas en el Ártico y en la Antártida tiene su origen en la acción del hombre, según informa la agencia Cordis.

La falta de datos era una de las razones por las que no se había demostrado hasta ahora tal relación de forma concluyente, ya que sólo hay en funcionamiento un centenar de estaciones meteorológicas en el Ártico y apenas 20 en la Antártica, según el IPCC (Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático). Además, los datos de la Antártida apenas se remontan hasta mediados del siglo XX, mientras que en el Ártico se retrotraen hasta hace 100 años. Otro problema al que se enfrentan los científicos a la hora de aclarar las causas del calentamiento polar es la gran variabilidad natural del clima de esas regiones.

El nuevo estudio desarrollado por investigadores del Reino Unido, Japón y Estados Unidos se ha basado en la recopilación de registros térmicos de todas las regiones polares. Los investigadores han ejecutado cuatro modelos climáticos fiables, unas veces utilizando sólo factores naturales como cambios en la actividad solar y erupciones volcánicas, y otras introduciendo actividades humanas como las emisiones de gases de efecto invernadero y la reducción del ozono estratosférico. Únicamente los modelos que tenían en cuenta las actividades humanas permitieron predecir con exactitud las tendencias térmicas observadas, lo que indujo a los científicos a concluir que el aumento de las temperaturas en las regiones polares no puede atribuirse únicamente a la variabilidad natural, sino que está causado de forma directa por el ser humano.

«En general, pese a las escasas observaciones, entendemos que el calentamiento inducido por el ser humano es detectable en estas dos regiones, las cuales muestran una gran vulnerabilidad al cambio climático«, señalan los investigadores. «Nuestros resultados demuestran que las actividades humanas ya han producido un calentamiento significativo en ambas regiones polares, con probables impactos en la biología polar, las comunidades indígenas, el equilibrio de las masas de las capas de hielo y el nivel de los mares», agregaron.

El doctor Alexey Karpechko, de la Unidad de Investigación Climática de la Universidad de East Anglia (Reino Unido), aseguró que «se trata de un trabajo de gran importancia». «Diversas publicaciones anteriores ya pusieron de relieve el calentamiento del Ártico, aunque éste no ha sido nunca atribuido formalmente a la actividad humana. No obstante, en la Antártida, la imposibilidad de dicha atribución hasta ahora sólo se debía a una carencia de datos», afirmó.

FUENTE: CONSUMER.ES

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En Brasil hay 627 animales en amenaza de extinción, según el Gobierno

miércoles, noviembre 5th, 2008

Un total de 627 especies animales están bajo amenaza de extinción en Brasil, cifra que se ha triplicado en los últimos quince años debido a la acelerada depredación del medio ambiente, informaron hoy fuentes oficiales.

El ministro del Medio Ambiente de Brasil, Carlos Minc, presentó el llamado «Libro Rojo», editado por su despacho y que presenta una radiografía de la situación de la fauna en todo el país, que atesora la que está considerada una de la mayor biodiversidad del mundo.

Según los datos del «Libro Rojo», en la lista de especies bajo la amenaza de extinción en Brasil figuran 208 invertebrados, 160 aves, 154 peces, 69 mamíferos, 20 reptiles y 16 anfibios.

Cerca del 60 por ciento de esos animales tiene por hábitat la llamada Mata Atlántica, densas zonas boscosas situadas a lo largo del extenso litoral marítimo brasileño, que han desaparecido en casi un 70 por ciento en los últimos 50 años, indicó Minc.

El nueve por ciento de los animales amenazados habita en la Amazonía y cerca de un cinco por ciento en el Pantanal, un ecosistema que abarca unos 250.000 kilómetros cuadrados y se extiende hasta los vecinos Paraguay y Bolivia.

Entre los factores que han agravado la situación de la fauna en los últimos cinco lustros, el ministro Minc citó la deforestación, los incendios provocados con la intención de limpiar tierras para la siembra, los fertilizantes tóxicos usados en la agricultura y el tráfico de animales.

Según el «Libro Rojo», en los últimos quince años 418 especies entraron en la lista de amenazadas de extinción, de las que sólo 78 salieron en ese mismo período.

Minc afirmó que para salvar a esas especies amenazadas se deben «crear nuevas unidades de conservación, adoptar nuevas medidas para defender la cadena alimentaria y, en suma, combatir con firmeza la degradación desenfrenada» del medio ambiente.

FUENTE: EFE

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Rusia instalará misiles cerca de Polonia

miércoles, noviembre 5th, 2008

El presidente ruso, Dmitry Medvedev, se comprometió el miércoles a instalar nuevos misiles cerca de la frontera con Polonia en respuesta a los planes estadounidenses de desplegar un sistema antimisiles, y además propuso extender el mandato presidencial a seis años.

En su primer mensaje anual a la nación, Medvedev defendió la guerra con Georgia, apeló al nacionalismo y atacó la política exterior «egoísta» de Washington y los «errores económicos» que dijo han causado la crisis financiera global.

El áspero tono empleado y los repetidos ataques contra Estados Unidos al día siguiente de la victoria electoral del demócrata Barack Obama sorprendió a algunos observadores que esperaban un estilo más liberal y más detalles sobre cómo va a lidiar Rusia con la crisis económica.

«Para neutralizar -si fuera necesario- el sistema antimisiles (de Estados Unidos), se desplegará un sistema Iskander en la región de Kaliningrado», dijo Medvedev, en referencia a un enclave ruso que limita con Polonia y Lituania, miembros de la Unión Europea.

Rusia bloquearía electrónicamente el sistema estadounidense, que se desplegará en partes de Polonia y República Checa, y también desecharía los planes de desmantelar tres regimientos de misiles nucleares de la era de la Guerra Fría, dijo el presidente.

«Medvedev fue muy enérgico en su discurso», dijo Ronadl Smith, estratega jefe del Alfa Bank en Moscú. «Pareció adoptar posturas firmes en varios asuntos antes de que entre la nueva Administración en Estados Unidos».

Polonia restó importancia a los planes de Rusia: Nos hemos acostumbrado al hecho de que Rusia gruña de vez en cuando» dijo en rueda de prensa en Varsovia el primer ministro polaco, Donald Tusk. «No le daría mucha importancia a esta declaración».

En Praga, el ministro checo de Exteriores, Karel Schwarzenberg, dijo a Reuters que el despliegue empeoraría el ambiente para el diálogo. El presidente lituano, Valdus Adamkus, indicó por su parte en un comunicado que el plan ruso no era comprensible.

El mensaje de 85 minutos de Medvedev también incluyó sorpresivas propuestas como extender el mandato presidencial de cuatro a seis años, alargar un año el mandato de los diputados y facilitar la representación parlamentaria a pequeños partidos.

Al día siguiente de que Obama ganara las elecciones en EEUU, Medvedev reservó sus críticas más duras al país norteamericano, culpando a su «egoísta» política exterior de desencadenar la breve guerra de Rusia contra Georgia – aliado estadounidense – en agosto.

FUENTE: REUTERS

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Prueban en el Reino Unido una píldora que puede retrasar la progresión del mal de Alzheimer

miércoles, noviembre 5th, 2008

Una píldora vitamínica que puede retrasar la progresión del Alzheimer va a probarse en humanos después de haber demostrado que puede proteger a ratones de laboratorio de la pérdida de memoria.

Setenta individuos a quienes se les ha diagnosticado recientemente la enfermedad recibirán dosis elevadas de vitamina B3 como parte de un ensayo clínico que comenzará el año próximo, informa hoy el diario «The Guardian».

Si ese ensayo, que durará en principio seis meses, es exitoso, podría tener un importante impacto en el tratamiento de las personas que sufren esa enfermedad degenerativa, que sólo en Gran Bretaña superan las 400.000.

Según la Alzheimer Society de Gran Bretaña, retrasar en cinco años el ataque de la enfermedad podría reducir a la mitad el número de muertes por la enfermedad y salvar 30.000 vidas al año.

El experimento con ratones de laboratorio lo llevaron a cabo científicos de la Universidad de California en Irvine, que administraron dosis elevadas de una forma de vitamina B3 llamada nicotinamida a roedores genéticamente modificados para que desarrollaran la enfermedad.

Los investigadores probaron las memorias de los animales durante los cuatro meses que duró el estudio comprobando si recordaban la localización de una plataforma sumergida en un gran tanque de agua.

Al final del estudio, los ratones con Alzheimer a los que se había administrado la vitamina demostraron una capacidad memorística igual a la del resto.

Según Frank LaFerla, uno de los autores del estudio, publicado en el Journal of Neuroscience, «todo sugiere que (esa vitamina) es buena no sólo contra la enfermedad de Alzheimer, sino que si también la toman las personas normales, podría mejorar en general su memoria».

Los suplementos vitamínicos que se venden sin receta tienen una dosis insuficiente de vitamina B3 como para que surta efecto.

A los voluntarios que participan en el experimento se les darán dos gramos diarios de la vitamina.

Según otros estudios previos, la B3 sólo tiene contraindicaciones a dosis superiores a los diez gramos, que pueden causar problemas hepáticos.

Se cree que la vitamina impide que se formen proteínas «tau» en las pistas del interior de las neuronas.

En las fases tempranas de la enfermedad, esos conglomerados de proteínas parecen obstaculizar el funcionamiento de las células nerviosas y en una fase avanzada destruyen totalmente las células.

Los escáners que se han hecho a los pacientes de Alzheimer indican que también se forman amasijos de un segundo tipo de proteínas en el exterior de las células nerviosas.

Muchos científicos creen que esas placas amiloides contribuyen también al avance de la enfermedad, por lo que tal vez se necesite combinar la vitamina B3 con otros fármacos para atacar a ambos tipos de proteínas.

FUENTE: EFE

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China asegura que ha construido el telescopio óptico más potente del mundo

miércoles, noviembre 5th, 2008

China aseguró hoy que ha construido el telescopio óptico más potente del mundo, con el que espera «desentrañar los misterios del universo», informó la agencia oficial de noticias del país asiático, Xinhua.

El telescopio, cuya construcción requirió un desembolso de 34,4 millones de dólares (26,82 millones de euros), se alza en lo alto de una montaña de 960 metros de altitud, dentro de una base de investigación de los Observatorios Astronómicos Nacionales, dependiente de la Academia de Ciencias de China, situada a 170 kilómetros al noreste de Pekín.

El «LAMOST», nombre con el que se bautizó al telescopio, posee una abertura efectiva que supera los cuatro metros, la mayor del mundo dentro de sus características, y 4.000 fibras ópticas que permiten descifrar la luz de las estrellas y convertirla en una enorme cantidad de datos espectrográficos.

De este modo, la visión del «LAMOST» puede alcanzar el doble de distancia que la del «SDSS», instalado en Nuevo México (EEUU) y considerado hasta hora el mayor telescopio óptico del mundo.

El director fundador del «SDSS» y profesor de la Universidad de Chicago, Donald York, confirmó que el ‘LAMOST’ puede tener una mayor utilidad que el ‘SDSS’ si los astrónomos chinos logran que trabaje a un alto rendimiento.

«El ‘LAMOST’ dispone de 4.000 fibras por cada ‘disparo’, 5,5 veces más que el ‘SDSS'», subrayó York.

Por su parte, el profesor del Instituto de Tecnología de California, Richard Ellis, astrónomo invitado por la Academia de Ciencias de China para recabar sus consejos sobre el «LAMOST», señaló que aún es pronto para saber con exactitud «hasta dónde puede llegar a explorar», si bien añadió que, según su opinión, «mejorará las prestaciones del ‘SDSS’ tanto en rapidez como en profundidad».

«Aún debemos formarnos una idea clara acerca de la estructura de nuestra galaxia», avanzó el profesor Chu Yaoquan, miembro del equipo de ingenieros involucrado en el proyecto.

«Analizando un espectro de millones de estrellas en la Vía Láctea, podríamos tener una oportunidad de conocer la historia de la galaxia», agregó.

FUENTE: EFE

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